Em 2014, os chefes de alto escalão da NASA aprovaram o projeto de desenvolvimento do Space Launch System (SLS), um foguete de grande porte com objetivos exploratórios que pode levar seres humanos para fora da órbita da Terra e até para Marte. O "positivo" para esse programa de formulação, desenvolvimento e construção do veículo é o primeiro desde o mais famoso ônibus espacial da agência (o Space Shuttle).

Vale dizer também que este é o primeiro foguete com foco em exploração a ser produzido desde o Saturn V, colocado em funcionamento quase 40 anos atrás. Tendo como objetivo ser "o foguete mais rápido do mundo", o SLS terá como primeiro teste levar uma pequena nave não tripulada até a órbita do planeta. Plenamente construída, ele deve levantar veículos de 143 toneladas, graças a seus motores com propulsores com 3,8 milhões de kg de força.

Arte conceitual mostra a SLS em uma plataforma de lançamento

Os engenheiros da NASA já estão montando algumas partes do foguete, como os propulsores RS-25, usados no Space Shuttle original. O programa completo pode custar até US$ 7 bilhões e tem como meta ficar pronto até novembro de 2018. Também são previstos voos tripulados até Marte, sendo que as primeiras devem acontecer em 2030. Até o planeta vermelho, o percurso tem cerca de 225 milhões de quilômetros e pode durar até 8 meses para ser completado — uma boa redução obtida graças ao potente SLS.

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