Pesquisadores do Instituto de Tecnologia de Massachussetts (MIT) desenvolveram um agarrador robótico macio que usa vácuo para segurar objetos. A nova máquina, que tem o formato de uma tulipa, possui um esqueleto de origami e consegue mudar sua forma de acordo com a passagem de ar dentro do dispositivo. Esta aparência inusitada faz com que o agarrador seja capaz de se aproximar de objetos através de diversos ângulos e pode ser usado para inúmeras atividades que exigem delicadeza.

A tulipa robótica, apelidada de Magic-ball, foi desenvolvida pelo Departamento de Engenharia Mecânica e pelo Laboratório de Ciências da Computação e Inteligência Artificial (CSAIL). Por dentro da “pele” de borracha existe um esqueleto com o formato de uma Estrela-do-mar e, para mudar sua forma, um gás passa por dentro da estrutura inflando ou desinflando o robô como um balão. Este processo cria vácuo que faz com que a Magic-ball seja capaz de levantar objetos que possuem até 100 vezes o seu peso. A CSAIL publicou um vídeo em que a tulipa de borracha levanta bananas, ferramentas e até drones.

Daniela Rus, professora da CSAIL, informou em uma entrevista ao The Verge que este novo robô representa uma evolução para agarradores robóticos: “Combinando o esqueleto dobrável ao exterior macio, temos o melhor de dois mundos”. Na pesquisa original, os pesquisadores também descreveram novos designs e métodos de fabricação com materiais baratos, então a tulipa de borracha não é tão cara e talvez seja possível tornar a invenção rentável.

A publicação original está disponível no repositório de pesquisas científicas da instituição: Dspace MIT.